Le jamboree de Berkshire Hathaway met en lumière le défi auquel est confronté le successeur de Warren Buffett

L’assemblée annuelle de Berkshire Hathaway à Omaha, Nebraska, était la première fois que les actionnaires entendaient le fondateur milliardaire du groupe, Warren Buffett, en personne depuis le début de la pandémie.

Un groupe d’investisseurs institutionnels qui ont poussé Berkshire à en dire plus sur le changement climatique a reçu peu d’attention, tandis que l’homme de 91 ans a clairement indiqué qu’il pouvait renoncer à l’approbation du conseil d’administration lors de la conclusion d’accords majeurs, ce qui est une exigence pour la plupart des autres PDG du monde. monde. Amérique.

“Si Warren pense que l’accord est bon, l’accord est bon”, a déclaré Buffett à propos de la réflexion du conseil d’administration, comparaissant devant le tribunal samedi lors d’une réunion qui a rappelé aux actionnaires que Berkshire reste très bien le show business de Warren. “Je pourrais passer un accord avec n’importe qui et le processus n’est pas compliqué.”

Bien que de nombreux investisseurs aient apprécié le mépris des conventions qui caractérise depuis longtemps la façon dont Buffett dirige Berkshire, la première réunion à Omaha depuis la crise des coronavirus a également offert une fenêtre sur la façon dont la vie peut changer une fois que le milliardaire n’est plus aux commandes.

Son successeur oint, Greg Abel, qui est le vice-président de Berkshire et dirige la vaste collection d’entreprises de la société en dehors de l’assurance, a pu se promener dans la salle des congrès sans être reconnu alors qu’il discutait avec les responsables des filiales de Berkshire.

Alors que les médias se rapprochaient, Abel a offert une poignée de main rapide avant de continuer. L’exécutif, que Buffett a promu vice-président en 2018 avec le chef des assurances Ajit Jain, n’a pas cherché à cultiver une aura comme l’ont fait Buffett et Charlie Munger, qui ont aidé à construire Berkshire.

Greg Abel, centre, vice-président de Berkshire Hathaway, lors de la réunion annuelle à Omaha. © Dan Brouillette/Bloomberg

Certains actionnaires se sont dits déçus des réponses d’Abel aux questions qui lui étaient adressées, notamment pourquoi la performance du Burlington Northern Railroad, qu’il supervise, était à la traîne par rapport à ses rivaux.

“Tout à propos d’Abel était truqué”, a déclaré Cole Smead, président de Smead Capital Management, un ancien actionnaire de Berkshire qui a réduit sa participation.

Buffett a ajouté à la réponse d’Abel sur BNSF, affirmant que le groupe était méthodique pour apporter des modifications à sa piste de 20 000 milles. Mais tout doute sur les réponses à l’AGA de Berkshire est éclipsé par la question plus large de savoir comment le conglomérat sera géré lorsque son fondateur sera parti.

Plusieurs investisseurs et analystes ont déclaré qu’il est peu probable qu’Abel ait la confiance que Buffett a acquise au fil des décennies pour gérer le groupe de 713 milliards de dollars exactement comme il le souhaite.

Il y a déjà des signes de changement. Berkshire a convenu que les rôles de PDG et de président, tous deux détenus par Buffett, seront séparés lors de son départ.

Smead craint que cette décision ne nuise à Berkshire, qui compte depuis longtemps sur Buffett pour conclure des accords de plusieurs milliards de dollars en quelques jours. « Une partie de la force de Berkshire est la vitesse. [in decision making]», a-t-il déclaré. Buffett et Munger ont « un bilan qui donne confiance au conseil d’administration ».

Cela a joué en faveur de Berkshire en mars lorsqu’il a obtenu l’acquisition de l’assureur Alleghany pour 11,6 milliards de dollars. Après avoir manifesté son intérêt lors d’un dîner avec le PDG d’Alleghany, l’accord a été rapidement conclu. Les actionnaires craignent qu’Abel n’ait pas la même liberté.

Buffett a déclaré que sa “conjecture” était que son successeur ferait face à un conseil d’administration différent en interne, qui “imposerait plus de restrictions ou aurait plus de consultations sur certaines questions qu’il n’en a avec moi”.

Cathy Seifert, analyste au groupe de recherche en investissement CFRA, s’attend à ce que de telles consultations s’étendent à la question de la divulgation des changements climatiques, une question sur laquelle des investisseurs de Berkshire Calpers, de Federated Hermes et du régime de retraite canadien CDPQ ont déposé une résolution.

Déclarant que les gestionnaires d’actifs qui ont proposé la résolution ne représentaient pas vraiment les points de vue des retraités dont ils gèrent l’argent, Buffett a déclaré que “ce qui les intéresse, c’est de savoir si nous cochons leurs cases”.

Seifert a décrit la réponse de Buffett comme “un peu déconcertante”, ajoutant : “Ce n’est pas ainsi que le chef d’une grande entreprise [should act]. Cela doit être pris très au sérieux.” La résolution sur la divulgation du climat a été rejetée.

Como los últimos resultados de Berkshire revelaron que el grupo había invertido 51.100 millones de dólares en el mercado de valores de EE. UU. el último trimestre y reportó ganancias operativas justo antes del mismo período hace un año, Buffett ofreció una sólida defensa de cómo opera la compagnie.

“Berkshire est juste différent”, a-t-il déclaré aux actionnaires, ajoutant que le conseil d’administration “comprend que notre culture consiste à 99,99% à gérer l’entreprise”.

Les participants à la réunion annuelle de Berkshire Hathaway entrent dans le parc du CHI Health Center à Omaha.
Les participants à la réunion annuelle de Berkshire Hathaway entrent dans le parc du CHI Health Center à Omaha. © Dan Brouillette/Bloomberg

Une question soulevée lors de l’AGA de samedi était de savoir si le fait qu’une partie importante de la richesse d’Abel soit liée à Berkshire Hathaway Energy, plutôt qu’à la société mère, crée un conflit d’intérêts. Abel a rejoint Berkshire en 2000 lorsque le conglomérat a acquis MidAmerican Energy, une entreprise de services publics qu’il a aidé à gérer.

C’est un problème que Buffett a reconnu que le comité de gouvernance du conseil d’administration devra examiner un jour. Munger, souvent plus acerbe que son partenaire commercial de longue date, a plaisanté en disant qu’il souhaitait “que nous ayons 20 conflits d’intérêts comme celui-ci”.

Buffett a reconnu que le changement est inévitable une fois qu’il est parti, mais certains investisseurs affirment que le conseil d’administration a déjà pris des mesures pour conserver une culture qui aide à unir un conglomérat tentaculaire qui emploie plus de 370 000 personnes.

L’année dernière, Berkshire a ajouté Chris Davis, actionnaire de Berkshire de troisième génération et gestionnaire de fonds, à son conseil d’administration. La fille de Buffett, Susan, a également été choisie comme réalisatrice.

“Les changements apportés au conseil d’administration visent à assurer la continuité des valeurs et de l’héritage”, a déclaré Christopher Rossbach, directeur des investissements chez J Stern & Co, actionnaire de longue date de Berkshire. « Mais ils mettent également en place les personnes et les processus nécessaires pour garantir le bon fonctionnement de la gouvernance. [and] qu’en cas de succession, Berkshire conserve l’agilité dont il a besoin pour faire les investissements qu’il fait.

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